لماذا يخشى البعض أن يكون الوباء القادم من صنع المختبر؟

«حادثة ويسكونسن» تُعيد الاعتبار لنظرية هروب الفيروس من المختبر

.

كيران ستاسي وايزابيلا كامينسكا (فايننشال تايمز)

في وقت متأخر من مساء أحد أيام السبت في شهر نوفمبر 2013، قام باحث في معهد أبحاث الإنفلونزا في مدينة ماديسون بولاية ويسكونسن، بعمل أكثر ما يخشاه العلماء العاملون هناك. عند لمس إبرة محملة بفيروس إنفلونزا قاتل، قام الشخص بوخز إصبعه عن طريق الخطأ، فنزل منه الدم.

إدراكًا للخطر، قام العالم على الفور برش إصبعه بالمطهر ووضعه تحت حنفية الماء. ونصحه زملاؤه بعصر الجرح في محاولة لسحب أي دم مصاب.

لم يتم التعرف على هوية الباحث، لكن قصته مذكورة بالتفصيل في تقارير السلامة المختبرية المعاصرة التي اطلعت عليها فايننشيل تايمز. طُلب منه ارتداء قفازات جديدة والاستحمام وعزل نفسه. وطُلب من أسرته الانتقال إلى فندق لمدة أسبوع حتى يتمكن العالم من الحجر الصحي بمفرده في المنزل.

لم تكن سلالة الإنفلونزا المصابة فيروساً موسميًا عاديًا. بل تم تصنيع محتويات الحقنة في مختبر ويسكونسن، عن طريق دمج نسخة متحولة من إنفلونزا الطيور H5N1 بنسخة بشرية أكثر انتظامًا. ولم يكن هذا هو الحادث الأول الذي يقع في المختبر. فقبلها بأسبوع واحد فقط، أظهرت التقارير التي اطلعت عليها فايننشيل تايمز أن أحد العلماء قد سكب سائلًا يحتوي على فيروس H5N1.

من المعروف أن H5N1 خطير للغاية: 60 في المائة من البشر الذين يصابون به يموتون. الشيء الإيجابي الوحيد هو أنه غير قادر على الانتشار بسهولة بين البشر. ومع ذلك، فإن فيروس الإنفلونزا الذي تم إنشاؤه في مختبر ويسكونسن كان يتضاعف بسرعة كافية للانتشار بين القوارض عبر قطرات التنفس في الهواء. وحذر فريق البحث من أنه إذا كان الأمر كذلك بالنسبة للبشر، فقد يؤدي ذلك إلى انتشار جائحة عالمية.

حتى عام 2013، كان هذا النوع من التجارب -حيث يتم تطوير الفيروس لتقييم قابليته للانتقال أو قدرته على التسبب في المرض -نادرًا ما يتم إجراؤه على مثل هذه الفيروسات التي يحتمل أن تكون خطرة. ولم يكشف يوشيهيرو كاواوكا، رئيس مختبر ويسكونسن، أنه يستطيع القيام بهذه التجربة المعقدة على الفيروسات، سوى قبل عامين، الأمر الذي أثار قلق بعض أقرانه.

 التركيب الجيني

المبرر المقدم لهذا العمل هو أنه من خلال التلاعب بالتركيب الجيني لبعض الفيروسات وعزل الخصائص الفردية، يمكن للعلماء تحديد ما يجعلها أكثر فتكًا، وكيفية تحديد التهديدات المستقبلية. يقول عدد من العاملين في هذا المجال إنه لولا هذه التجارب لواجهت شركات الأدوية صعوبة أكبر في إنتاج لقاحات وعلاجات ضد فيروس كورونا، على سبيل المثال، دون التجارب على فيروسات سارس، مما ساعد في تفسير كيفية إصابة الخلايا البشرية. ويصرون على أنه يمكن القيام بذلك بأمان.

وأوضحت جامعة ويسكونسن ماديسون، أنه “منذ بداية العمل في مختبر الدكتور كاواوكا -معهد أبحاث الإنفلونزا -تبنت الجامعة وأنشأت ونفذت أنظمة وعمليات للمساعدة على تلبية أعلى معايير السلامة البيولوجية والأمن البيولوجي.”

لكن الرسائل بين الجامعة والمعاهد الوطنية للصحة، التي مولت البرنامج وتشرف عليه، تُظهر أن المسؤولين الحكوميين كانوا قلقين للغاية بشأن بروتوكولات السلامة في أعقاب الحوادث في مختبر كاواوكا.

في الرسائل، التي تم إطلاع فاينانشيال تايمز عليها بموجب قانون حرية المعلومات، حدد مسؤولو المعاهد الوطنية للصحة العديد من المشكلات المتعلقة بممارسات المختبر، بما في ذلك استخدام الإبرة في المقام الأول، والسماح للباحث بالحجر الصحي في المنزل.

لم تكن هناك إصابات نتيجة للحوادث التي وقعت في ويسكونسن، وكل الباحثين بخير. لكن عددًا صغيرًا من السياسيين ومسؤولي المخابرات يتساءلون عما إذا كان مثل هذا الحادث على الجانب الآخر من العالم (في الصين) قد تسبب في انتشار جائحة كورونا.

أخطر مجال علمي

بينما يعتقد معظم العلماء أن الفيروس أصاب البشر أولاً عن طريق الحيوانات، يعتقد البعض -بما في ذلك احدى وكالات المخابرات الأميركية لم تذكر اسمها -أنه من المرجح أن يكون الوباء قد نشأ نتيجة لهذا النوع من الأبحاث التي يتم إجراؤها بالضبط في معهد ووهان لعلم الفيروسات.

لقد حصل مختبر ووهان بين عامي 2015 و2020، على حوالي 600 ألف دولار من أموال دافعي الضرائب الأميركيين عبر منظمة خارجية تسمى EcoHealth Alliance، يديرها العالم البريطاني بيتر دازاك. لقد أنفقت الحكومة الفيدرالية أكثر بكثير على مثل هذا العمل في الداخل.

يشير تحليل فاينانشيال تايمز للأرقام المتاحة للجمهور إلى أن حكومة الولايات المتحدة أنفقت أكثر من 30 مليون دولار في السنوات الـ 15 الماضية على الأبحاث المحلية التي يمكن أن تصنفها حكومة الولايات المتحدة على أنها أبحاث مسببات الأمراض المحتملة. وقد أدى الخلاف حول ما حدث في ووهان، إلى إخضاع هذا العمل الذي يتخذ من الولايات المتحدة مقراً له، إلى التدقيق أكثر من أي وقت مضى.

يقول ريتشارد إبرايت، أستاذ البيولوجيا الكيميائية بجامعة روجرز: “أعتقد أن هذا هو أخطر مجال علمي في العالم. لا يهم ما إذا كان فيروس كورونا قد تسرب بالفعل من ووهان. مجرد معرفة أنه يمكن لذلك أن يحدث، يجب أن يكون كافياً بالنسبة لنا لنغيّر نهجنا “.

إنها وجهة نظر رددها آخرون في الميدان الطبي. تقول ألينا تشان، عالمة الأحياء الجزيئية بمعهد برود بمعهد ماساتشوستس للتكنولوجيا: “إنها مسألة وقت فقط قبل أن يهرب أحد هذه العوامل الممرضة إلى مكان ما. فإجراء مثل هذه التجارب في مدينة مكتظة بالسكان، كما يفعل بعض الباحثين، يشبه إلقاء عود ثقاب في غابة في موسم الجفاف.”

 الفيروسات المتكيفة

كان كاواوكا من أوائل العلماء الذين أظهروا أن من الممكن التلاعب بالتركيب الجيني لإنفلونزا الطيور لنشره بين الثدييات. قبل عقد من الزمن، تمكن هو وفريق من الباحثين من تحوير فيروس H5N1 لجعله أشبه بفيروس H1N1 -المعروف أكثر باسم إنفلونزا الخنازير -الذي ينتشر بسرعة كبيرة بين البشر وسبّب حدوث جائحة عام 2009.

كان منطقهم هو “الاستعداد للأوبئة المحتملة التي تسببها فيروسات الإنفلونزا”. وتم تمويل العمل الذي قام به كاواوكا وفريقه بشكل كبير من قبل الحكومة الأميركية. ابتداءً من عام 2006، تلقى عمله في مجال إنفلونزا الطيور تمويلًا يقارب 500 ألف دولار سنويًا، واعتبارًا من عام 2009، تم توفير 600 ألف دولار إضافية سنويًا للبحث في سبب انتشار فيروس الإنفلونزا الاسبانية عام 1918 بتلك السرعة.

جاءت المنحتان من المعهد الوطني للحساسية والأمراض المعدية، بقيادة أنتوني فوشي، كبير المستشارين الطبيين لرئيس الولايات المتحدة جو بايدن.

رفض فوشي التحدث إلى هذه الصحيفة من أجل هذا المقال، على الرغم من أنه دافع في مقابلة في وقت سابق من هذا العام عن فكرة التلاعب الجيني بالفيروسات لمراقبة آثارها على الخلايا البشرية. قال: “أنت بحاجة إلى تكييف الفيروس لتكون قادرًا على استخدامه كأداة لطرح الأسئلة”.

لم يكن الدعم الحكومي لكاواوكا كافيًا لحمايته من رد الفعل العنيف عندما سعى لنشر نتائج عمله في التلاعب الجيني. فعندما قدم نتائجه إلى مجلة Nature في عام 2011، كان أقرانه قلقين لدرجة أن المجلس الاستشاري العلمي الوطني للأمن الحيوي -وهو عبارة عن لجنة خبراء شكلتها الحكومة -أوصى بتأجيل النشر حتى يقوم بتنقيح أجزاء من البحث.

كان المجلس الاستشاري للأمن البيولوجي القومي، أكثر قلقًا بشأن عمل مماثل يتم تنفيذه في هولندا بواسطة رون فوشيار وهو عالم في معهد Erasmus في روتردام. كان فوشيار يقوم أيضًا بتربية المزيد من سلالات الأنفلونزا المعدية باستخدام القوارض، وبحسب ما ورد قال مازحا في مؤتمر في عام 2011 أن عمله كان خطيرًا للغاية لدرجة أنه الغباء.

نشر كلا العالمين أوراقهما في نهاية المطاف مع التنقيح في عام 2012، واستمر التمويل الحكومي. في عام 2013، حصل فريق كاواوكا على منحة إضافية للتلاعب بجينات كل من فيروسات الإنفلونزا والإيبولا للتعرف على أي جينات ربما ساهمت في انتشارها. وموّلت مؤسسة NIAID هذا العمل بما يتراوح بين 300-600 ألف دولار سنويًا حتى عام 2017.

كان رالف باريك، الذي عمل عن كثب مع كاواوكا وأدار مختبره الخاص في جامعة نورث كارولينا، يعمل في مشروع مماثل. نجح باريك في عام 2005 في هندسة الفئران وراثيًا. واستخدم الفئران لاختبار فيروسات كورونا الخاضعة للتلاعب جينيًا في محاولة لمعرفة الجينات التي تساعد الفيروس على التكاثر. من عام 2013 حتى عام 2017، قدّم NIAID لباريك ما مجموعه 2.3 مليون دولار للمساعدة في تمويل هذا العمل.

حوادث في المختبر

في عام 2014، بدأ البيت الأبيض في عهد أوباما بطرح أسئلة حول نوع البحث الذي كانت الإدارة تساعد في تمويله بعد سلسلة من الحوادث في المعامل عالية الحراسة في الولايات المتحدة.

في يونيو، أعلنت المراكز الأميركية لمكافحة الأمراض والوقاية منها أن 75 موظفًا ربما تعرضوا عن غير قصد لبكتيريا الجمرة الخبيثة الحية. بعد شهر، عثر الموظفون في المعاهد الوطنية للصحة على مجموعة من القوارير المنسية منذ فترة طويلة، فقط ليجدوا أن اثنتين منها تحتويان على عينات حية من الجدري. بعد شهر واحد، اعترف مركز السيطرة على الأمراض بأنه أرسل عينات من فيروس الأنفلونزا العادي إلى مختبر خارجي كان قد تلوث عن طريق الخطأ بسلالة H5N1.

الحادثة كانت كافية لإقناع المسؤولين بفرض حظر على التمويل الحكومي لأي بحث من هذا القبيل عن سارس أو ميرس أو فيروسات الإنفلونزا -التي يعتبرها الخبراء الأكثر خطورة.

هدد وقف التمويل بقطع العلاقة الوثيقة بين وكالات الصحة الأميركية وهذه المجموعة الفرعية الصغيرة من المجتمع العلمي. لكن في النهاية استمرت الأموال في التدفق. بموجب شروط الوقف الاختياري، يمكن لأي مشروع تمت الموافقة عليه بالفعل أن يستمر في الحصول على الأموال العامة -بما في ذلك العمل الذي يقوم به كل من باريك وكاواكا.

العلاقة بين المعاهد الوطنية للصحة وبعض هؤلاء العلماء تتجاوز كل حدود. تُظهر بيانات التمويل العام التي حللتها “فايننشيل تايمز” أن مجموعة المهنية بقيادة كاواكا قد تلقت أكثر من 63 مليون دولار من إجمالي المنح الحكومية. وحصل باريك على أكثر من 105 مليون دولار.

يقول بيتر هيل، مؤسس مؤسسة أبحاث اللقاحات في الولايات المتحدة، “هؤلاء الأشخاص عبارة عن مجموعة يمكن وصفها بدقة أكبر على أنها نادٍ متماسك بإحكام من المقربين من المؤسسة، مع سيطرة قوية على مجتمع أبحاثهم ومموليها. إنهم يجيدون تقديم مقترحات المنح ولكنهم أقل كفاءة في تبرير تجاربهم شديدة الخطورة”.

كاواكا رفض هذا الادعاء قائلا: “هذه إهانة للمجتمع العلمي، بما في ذلك وكالات التمويل المستقلة والعلماء المستقلين الذين يقيّمون مقترحات البحث، والباحثين الذين يعملون بجد لتطوير مقترحات للتنافس على تمويل محدود.”

المرأة الوطواط والطريق إلى ووهان

في عام 2014، التقى رالف باريك، الملقب بـ “صائد فيروس كورونا”، بشي زينجلي -العالمة التي أكسبتها استعدادها لمطاردة سلالات الفيروس التاجي في كهوف الخفافيش لقب المرأة الوطواط “باتوومان”.

قدم باريك الفئران الخاصة به لشي ليقوم بتجربتها في ووهان، وفي عام 2015، نشرا ورقة تصف كيف قاما بتقسيم فيروس سارس مع فيروس كورونا آخر لإنشاء فيروس “خيميري” يمكن أن يتكاثر بسرعة في الخلايا البشرية. كانت النتائج مثيرة للقلق لدرجة أن المؤلفيْن أضافا ملاحظة تحذيرية إلى ورقتهم: “قد تعتبر لجان المراجعة العلمية أن الدراسات المماثلة التي تبني فيروسات خيمرية تعتمد على سلالات متداولة تنطوي على مخاطرة كبيرة للغاية”.

في عام 2015 أيضًا، قدم باريك عمله في مؤتمر الأكاديمية الصينية للعلوم، والذي حضره أيضًا باحثون عسكريون صينيون. بعد مرور عام، نشر فريقه ورقة تحذر من أن إحدى سلالات الفيروس التي كانوا يعملون عليها “مهيأة لإصابة الإنسان”. وفي وقت لاحق من عام 2016، ساعد شي ودازاك في إعداد ورقة بحثية تكشف في الهوامش أن بعض عملهما المشترك كان يتم تنفيذه على المستوى الثاني من السلامة البيولوجية.

يقول ريلمان: “كان هذا بحثًا محفوفًا بالمخاطر بلا مبرر. ربما لم يعرفوا الخصائص التي يمكن أن تمتلكها الفيروسات الخيميرية التي كانوا يصنعونها، لكنهم كانوا يعلمون أنهم كانوا يلعبون مع فيروس كورونا الخفافيش WIV1، والذي يتكيف جيدًا مع الخلايا البشرية.”

في ديسمبر 2017، أنهت إدارة ترامب وقف التمويل الحكومي لأبحاث التلاعب بالجينات -وهو قرار يقول المشاركون في العملية إنه استرشد به فوسي وفرانسيس كولينز، الرئيس المنتهية ولايته للمعاهد الوطنية للصحة.

البحث عن إجابات

لا يزال المسؤولون الأميركيون غير قادرين على تحديد سبب انتقال فيروس Covid-19 إلى البشر على وجه اليقين. وفي تقرير رفعت عنه السرية في أكتوبر، لم تتمكن وكالات المخابرات من الاتفاق على مصدره. قالت أربع وكالات إنها تعتقد أنه انتقل من الخفافيش من خلال حيوان ثديي لم يتم التعرف عليه بعد إلى أشخاص وقالت ثلاث وكالات إنها لم تتمكن من اتخاذ القرار.

وكالة واحدة، ومع ذلك، كانت أكثر جزما، وقالت الوكالة التي لم تتم تسميتها إنها تعتقد أن الفيروس هرب من معهد ووهان لعلم الفيروسات، مشيرة إلى الظروف المتراخية التي تجري في ظلها بعض الأعمال. وقال التقرير: “من المعقول أن يكون الباحثون قد تعرضوا أنفسهم عن غير قصد للفيروس دون تحديد تسلسله أثناء التجارب أو خلال أخذ العينات، مما قد يؤدي إلى إصابة خفيفة أو بدون أعراض”.